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noviembre 03, 2010

...laika

"Cuanto más tiempo pasa, más lamento lo sucedido. No debimos haberlo hecho...ni siquiera aprendimos lo suficiente de esta misión como para justificar la pérdida del animal" (Oleg Gazenko, uno de los principales científicos del programa de animales en el espacio, y entrenador de Laika).
Laika era una perra callejera de Moscú de 3 años de edad que fue capturada para el programa espacial soviético. Los perros capturados eran mantenidos en un centro de investigación en esta ciudad, donde tres de ellos fueron probados y entrenados para las demandas de la misión espacial: Laika, Albina y Mushka.

La perra Laika (en ruso Лайка, "que ladra"), fue el primer animal en orbitar alrededor de la Tierra. Lo hizo a bordo de la nave soviética Sputnik 2, el 3 de noviembre de 1957.

Los signos vitales de Laika eran seguidos telemétricamente por el control en tierra. Al alcanzar la máxima aceleración después del despegue, el ritmo respiratorio del animal aumentó de tres a cuatro veces lo normal, y su frecuencia cardíaca pasó de 103 a 240 latidos por minuto.

Al alcanzar la órbita, la punta cónica del Sputnik 2 se desprendió exitosamente. La otra sección de la nave que debía desprenderse (el "Blok A") no lo hizo, impidiendo que el sistema de control térmico funcionara correctamente. Parte del aislamiento térmico se desprendió, permitiendo que la cápsula alcanzara una temperatura interior de 40°C.

Tras tres horas de microgravedad, el pulso de Laika había descendido a 102 latidos por minuto. Este descenso en la frecuencia cardíaca había tomado tres veces más tiempo que lo experimentado durante el entrenamiento, lo cual indicaba el estrés bajo el que estaba la perra. Los datos telemétricos iniciales mostraban que, aunque Laika estaba agitada, estaba comiendo. La recepción de datos vitales paró entre cinco y siete horas después del despegue.

Sin embargo, la información que Moscú dio a conocer decía que el animal se comportaba en calma en su vuelo espacial, y que en pocos días Laika descendería a la tierra, primero en su cápsula espacial y luego en paracaídas. El mundo confiaba en que el animal llevaba alimento suficiente y su condición era estable, por lo que muchas personas estuvieron pendientes de su regreso.

Lo que la opinión pública no supo nunca, es que el Sputnik 2 no estaba preparado para regresar a la Tierra de forma segura, por lo que las autoridades espaciales soviéticas ya sabían que Laika no sobreviviría el viaje. Los científicos soviéticos planearon sacrificarla con comida envenenada, que Laika consumiría después de diez días de haberse iniciado la misión.

Sin embargo, la suerte del animal no fue la que se había planeado. Durante años, la URSS dio explicaciones contradictorias sobre la muerte de Laika, diciendo a veces que la perra había muerto por asfixia cuando las baterías fallaron, o que había recibido eutanasia conforme a los planes originales. En 1999, fuentes rusas aseguraron que Laika sobrevivió por lo menos cuatro días y después pereció por el sobrecalentamiento de la nave. En octubre de 2002, el científico Dimitri Malashenkov, quien participó en el lanzamiento del Sputnik 2, reveló que Laika había muerto entre cinco y siete horas después del despegue debido al estrés y el sobrecalentamiento.

La muerte deliberada de Laika desencadenó un debate mundial sobre el maltrato a los animales y los avances científicos a costa de pruebas con animales. Y aunque varios especímenes del reino animal (e incluso algunos seres humanos) han muerto en otras expediciones espaciales, Laika fue la primera criatura enviada al espacio sin ninguna esperanza de ser recuperada.

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